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¡¡¡Colisionad, hadrones, colisionad!!!

Hará cosa de dos años los medios de comunicación iban hasta los topes de noticias acerca de la próxima inauguración del LHC, o lo que es lo mismo, Large Hadron Collider (Gran Chocador de Hadrones, sí, chocador, “colisionador” en castellano no existe).

Pues bien, después de esa vorágine informativa me quedó claro que el LHC era un acelerador de partículas muy caro que quizá formaría en su interior un agujero negro que se tragaría la Tierra. Genial. El fin del mundo se acerca.

Pero a mi me quedó una duda que me corroía sobremanera: y qué será un hadrón?

Busqué en internet (como era posible la vida en la era preinternet?), y la Wikipedia me escupió lo siguiente:

“En física de partículas, un hadrón (del griego hadrós, “denso”) es una partícula subatómica formada por quarks que se mantienen unidos entre sí gracias a la interacción nuclear fuerte. Los hadrones a su vez se subdividen en dos familias: bariones y mesones.”

Una definición digna de Sheldon Cooper. A pesar de este primer encontronazo con quarks, hadrones, bariones y mesones, perseveré, y tras un arduo uso de mi materia gris me quedaron varias ideas claras, o no muy oscuras:

- Un quark es un quark. Es la esencia de la materia. Son los ladrillos de ese edificio llamado universo. Estamos hechos de quarks (y electrones) y hay seis tipos diferentes que llevan los sugerentes nombres de up, down, top, charm, bottom y strange. Tomemos un quark up y dos quarks down, qué tenemos? Un neutrón! Esto ya nos suena más. Y si juntamos un quark down y dos quarks up? Un protón! Si volvemos a leer la sheldoncooperiana definición de hadrón se deduce fácilmente que tanto el protón como el neutrón son hadrones!

Conjunto de quarks (y electrones) dando lugar al Golden Gate

-Y qué hay de la interacción nuclear fuerte? Es una de las cuatro interacciones fundamentales de la naturaleza junto a la interacción nuclear débil, el electromagnetismo y la gravedad. Y? Básicamente es la fuerza que se encarga de mantener unidos los quarks entre si y secundariamente de unir los neutrones y los protones para formar el núcleo de cualquier átomo.

-Y de los bariones y mesones en que subdividían los hadrones, qué fue de ellos? Los bariones son partículas subatómicas que están formadas por tres quarks, ergo protones y neutrones son bariones. Por contra, los mesones están compuestos por un quark y un antiquark.

Aclaradas, espero, las dudas acerca de hadrones, mesones, bariones y quarks volvamos al LHC. Si bien LHC es el acrónimo de Large Hadron Collider, lo que realmente choca en su interior son solo protones (de hidrógeno para ser más exactos) y no mesones ni neutrones.

Es curioso que para estudiar los componentes fundamentales e inimaginablemente pequeños de la materia se haya construido el mayor instrumento científico de la historia. Curioso.

Ah, y para quien quiera ver a Sheldon Cooper en acción, ahí va:

En próximas entregas más acerca del LHC, como funciona y qué experimentos se desarrollan en él, como diría el Super Ratón, “no se vayan todavía aún hay más!“.