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Sofi: el espíritu de la oportunidad o la oportunidad del espíritu

Llevaba dándole vueltas al tema de mi primera entrada del año y la década, menuda responsabilidad, y no acababa de encontrar el tema de que hablar. Podría hablar de la famosa fórmula de Einstein E=mc2 que nos da la vida, del curioso y extraño Objeto de Hanny, del primer planeta extrasolar rocoso descubierto, bautizado como Kepler-10b, o del universo frío observado por el telescopio espacial Planck.

 

El objeto de Hanny (la "nube" verde debajo de la galaxia) Foto: Hubble, NASA

Todos los nombres

Pues no, hoy hablaré de nombres. De los nombres que se les pone a los satélites, sondas o rovers que lanzamos al espacio, que nos sirven de ojos, orejas y manos, para su estudio.

En algunos casos se les pone el nombre de eminentes científicos, como al famoso telescopio espacial Hubble, cuyo nombre proviene de Edwin P. Hubble (1889-1953), astrónomo que descubrió que el universo se expandía, lo que llevó más tarde a la teoría del Big Bang. A la sonda que lleva casi siete años orbitando y estudiando Saturno se la bautizó como Cassini por el astrónomo e ingeniero italo-francés Giovanni Cassini (1625-1712), descubridor de cuatro satélites de Saturno (actualmente se conocen 61) Japeto, Dione, Rea y Tetis, y también por ser el descubridor de la mayor separación entre los anillos de Saturno que lleva su nombre, la división de Cassini.

 

División de Cassini en los anillos de Saturno (franja negra) donde cabría holgadamente nuestra Luna. Foto: Sonda Cassini, NASA

Por otra parte también se ponen nombre que son acrónimos, como el satélite COBE, de Cosmic Background Explorer, que por si no lo saben fue quien hizo un mapa de la radiación de fondo de microondas o, hablando en plata, mostró empíricamente el Big Bang.

El espíritu y la oportunidad

El 4 de enero de 2004 llegó a Marte el rover Spirit y veinte días más tarde llegó el Opportunity. Desde entonces hasta hoy llevan recorriendo la superficie de Marte día tras día y mandando información y fotografías de los lugares por donde pasan. Todo un éxito si tenemos en cuenta que llevan casi 2.500 días pululando en un inhóspito y duro ambiente cuando se creía que sólo podrían durar 90 días!

 

El duro camino del rover Spirit en Marte. Foto: NASA

Marcas de la ruedas del Spirit en Marte. Foto: JPL/NASA

Muy bien, pero quién bautizó como Spirit y Opportunity a estas dos extraordinarias máquinas? Sofi Collis. Y quién es Sofi Collis? Un poco de calma.

Otra de las modalidades que usa la NASA para bautizar a sus artilugios es convocando concursos de redacción entre los escolares de primaria en los EEUU. El punto de partida es sencillo: propón un nombre y explica en una redacción el porqué.

De entre los miles de redacciones llegados a la NASA se escogió la de una niña de 9 años, Sofi Collis, que escribió lo siguiente (traduzco del inglés):

“Vivía en un orfanato. Era oscuro, frío y solitario. Por la noche miraba al cielo estrellado. Me sentía mejor. Soñaba que podía volar hacia allí. En EEUU todos mis sueños pueden hacerse  realidad. Gracias por el Espíritu y la Oportunidad.”

Así es, una niña de 9 años, rusa de nacimiento y huérfana, que vivió varios años en un orfanato en Siberia, adoptada a los dos años por una mujer de Arizona fue quien bautizó a dos de los artefactos más exitosos de la historia de la NASA. Fantástico, no?

Y he aquí que me asalta la pregunta. Por qué el Homo sapiens le pone nombre a todo? A los barcos, a los aviones, a los planetas, a los transbordadores espaciales, a los rovers que surcan el desierto marciano, a robots (de película o no) etc… Para humanizarlos? Por nuestro sentido de la estética? No es lo mismo llamarle MER-1 (Mars Exploration Rover-1) que llamarle Spirit. Me parece muy bien, peeero, siempre hay un pero, cuando la bautizada y humanizada máquina se estropea, se le acaba la batería, envejece y hay que sustituirla, entonces el que tenga un nombre hace más dura la despedida, como si de una persona se tratara aún siendo un conjunto de circuitos y metal. Y todo por un nombre.

BONUS TRACKS

En realidad, y por desgracia, el Spirit actualmente está encallado en una duna (vamos, como Carlos Sainz) cerca del cráter Gusev y desde el 22 de marzo pasado no da señales de vida. Sus controladores terrestres están esperando a mediados de marzo cuando el Sol esté más alto en el cielo y el Spirit pueda recargar sus baterías (funciona con paneles solares) para intentar contactar con él. Si lo consiguen estupendo y si no con el buen trabajo desarrollado creo que se merece un buen descanso. Mientras tanto el Opportunity continúa impasible su periplo marciano camino del cráter Endeavour. Actualmente se encuentra en el borde sureste del cráter Santa María. Ésta es la última foto que ha enviado:

 

El cráter Santa María fotografiado por el Opportunity. Foto: JPL, NASA

Por si a alguien le interesa os dejo unos enlaces, el primero, la página oficial de los dos rovers y el segundo de un blog que va siguiendo los pasos del Opportunity hacia el cráter Endeavour.

También os enlazo la noticia en la web de la NASA de cuando escogieron los nombres de los rovers y donde sale Sofi Collis en alguna foto.

Ya puestos, también os enlazo la web de la sonda Cassini. Recomiendo que busquéis las fotos que va mandando de los anillos y los satélites de Saturno. Una maravilla como ésta (Rea en primer término, debajo suyo y justo encima de los anillos Dione, a su derecha también encima de los anillos y minúsculo, Prometeo y a la derecha Epimeteo, el más pequeño, y Tetis):

 

Los anillos de Satruno y varios satélites fotografiados por la sonda Cassini. Foto: NASA/JPL/SSI/Emily Lakdawalla

Ah, y en versión original (siempre es mejor) la redacción de Sofi Collis:

“I used to live in an orphanage. It was dark, and cold and lonely. At night I looked up at the sparkly sky. I felt better. I dreamed I could fly there. In America I can make all my dreams come true. Thank you for the spirit and the opportunity.”

FUENTES:

Las de siempre, varias páginas de la interminable web de la NASA y alguna que otra entrada de la  Wikipedia.

Feliz año y feliz nueva década!