La poética del ciclo CNO

Para ser alguien que nunca estuvo hecho a la medida de este mundo, debo confesar que me está resultando difícil abandonarlo. Claro que dicen que cada átomo de nuestro cuerpo formó parte una vez de una estrella. Quizá no me esté marchando, quizá esté yendo a casa.1

Todo el mundo conoce a su madre y sabe donde está su casa (donde están nuestros libros, dicen algunos), en cambio, a nuestras auténticas madres nunca las conoceremos, aunque vivan en nosotros, pero sí nos las podremos imaginar. No es muy difícil, solo hace falta salir una noche despejada y mirar el cielo y ahí las veremos, no exactamente ellas, pero sí muy parecidas. Las estrellas.

Poético.

O no tanto si nos paramos a pensar de qué están hechas: hidrógeno, el elemento más simple y abundante, formado por un protón y un electrón. Y muchísimos átomos de hidrógeno dan lugar a una estrella, además de energía, helio y otros elementos y nos da la vida, ahí es nada.

Nuestro Sol y dos invitados, arriba a la derecha, el transbordador Atlantis y la Estación Espacial Internacional. Foto de Thierry Legault.

Dejadme que os cuente un cuento. Miles de millones de años ha, antes incluso de que nuestro Sol naciera, habitaban por los alrededores de lo que hoy es el Sistema Solar una o varias estrellas. Eran muy grandes, varias veces el tamaño del Sol, muy calientes y brillantes pero tuvieron una vida corta, intensa y magnífica, como Mozart, Jimi HendrixSchubert (permitidme otra licencia poética). No adelantemos acontecimientos…

En las estrellas se producen varias reacciones o ciclos de fusión nuclear, o lo que es lo mismo, la unión de diferentes átomos ligeros  para dar otros más pesados y energía. Para entendernos, en el Sol se da el ciclo de unión de dos átomos de hidrógeno para dar helio y energía.

En cambio, en las estrellas con una masa unas ocho veces el Sol se da otro tipo de ciclo: el CNO. Aquí el carbono, previamente formado a partir de la unión de tres átomos de helio, juega un papel primordial en el paso de hidrógeno a helio. En este proceso (ver ilustración), también se van “creando” diferentes elementos como el nitrógeno y el oxígeno, además de energía. He aquí la piedra filosofal o la también llamada nucleosíntesis.

El ciclo CNO

Se le atribuye al gran actor James Dean la frase “vive deprisa, muere joven y deja un bonito cadáver”. Lástima que se la aplicara a él mismo, aunque muchos millones de años antes, varios miles, nuestras estrellas madre se la tomaron al pie de la letra y después de pocos millones de años de vida, consumieron todo su combustible y finalizaron su intensa vida en una magnífica explosión supernova (nota para mi libreta naranja: hablar algún día de las supernova).

El actor James Dean (1931-1955)

El último fragmento de la frase, “deja un bonito cadáver”, nunca estuvo mejor aplicado, al menos para nuestros intereses. Me explico. Gracias a la explosión de las estrellas jamesdeanianas, se esparcieron por el espacio todos los elementos que se habían ido sintetizando en su interior, oxígeno, carbono, nitrógeno y otros muchos como el hierro y diferentes metales. Después de esta siembra de elementos se pudo recolectar 4.500 millones de años atrás una estrella y ocho planetas, unos rocosos y otros gaseosos, que giraban a su alrededor. En el tercer planeta más cercano a la estrella surgió la vida y para formar las moléculas orgánicas se basó en el carbono, el nitrógeno y el oxígeno que muchos miles de millones de años antes se formaron en el interior de unas estrellas gigantescas que sin saberlo nos dieron la vida, nuestras madres.

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1-Fragmento de la película GATTACA, una de las pocas películas de ciencia ficción sin efectos especiales ni el monstruo de turno. Muy recomendable.

Más información de la foto del Sol y sus dos invitados, aquí en inglés, aquí en castellano y aquí en catalán.

La foto de James Dean no sé de quien es.

Minutos musicales: “The departure”, fragmento de la banda sonora original de GATTACA. El compositor es Michael Nyman.

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