Un western para Plutón

Westerns y conquistas

Se dice del western que es una de las dos aportaciones de los EEUU a la cultura popular mundial (la otra es el jazz). Dos muy buenas aportaciones que compensan con creces sus otras “aportaciones” como son la comida basura de la marca del infame payaso o la del nefasto “café” servido en vasos de plástico con nombre del inolvidable personaje de Moby Dick (Herman Melville debe de estar removiéndose en su tumba).

 

Herman Melville (1819-1891), autor de "Moby Dick"

 

En los western se narra (o narraba, ya no se filman muchos) las aventuras y desventuras de los pioneros del lejano oeste norteamericano. En la mayoría de ellos todo era o blanco (los “buenos”) o negro (los “malos”, normalmente los pobres indios). Luego, con el paso de los años ya se empezaron a filmar western “grises”. En los primeros el protagonista de la película era un héroe sin mácula y todo un hombre de principios que salía victorioso en su enfrentamiento con los “malos”, no había nadie más rápido que él con la pistola o el fusil, bebía whisky a granel y se llevaba a la guapa de la función.

 

Grace Kelly y Gary Cooper en "Solo ante el peligro" de Fred Zinnemann (1952)

 

Luego vinieron los western en que el bien y el mal eran un tanto difusos, los héroes tenían un pasado muy oscuro y los otrora “buenos” no actuaban como se esperaría de ellos. Aun y así nuestro héroe de pasado no muy recomendable se redimía ayudando a los débiles y enfrentándose al poderoso. A bote pronto se me ocurren tres ejemplos de western “grises”: “Raíces profundas” de George Stevens (1952), “Centauros del desierto” de John Ford (1956) y “Sin perdón” de Clint Eastwood (1992).

 

John Wayne en la fantàstica escena final de "Centauros del desierto"

 

Como en CASI toda conquista en la que se ha visto implicada la especie humana (en los western, la conquista del far west) siempre ha habido derramamientos de sangre, genocidios, esclavitud o brutalidad en diferentes intensidades. Y he puesto el “casi” en mayúsculas ya que hay una conquista llevada a cabo por la humanidad en la que de momento se ha realizado sin exterminar a nadie: la conquista del espacio.

 

Imagen de la superficie de Venus tomada por la sonda Venera-13

 

Desde la puesta en órbita del Sputnik el 4 de octubre de 1957 hasta nuestros días la humanidad se ha lanzado a la exploración espacial gracias a las diferentes agencias espaciales, la NASA estadounidense, la ESA europea, la RKA rusa, la JAXA japonesa, la CNSA china y la ISRO india. Desde el Sputnik todo tipo de sondas robóticas han orbitado planetas, satélites de planetas, una estrella, cometas y asteroides. Hemos logrado aterrizar nuestras embajadores mecánicos en Venus (los Venera soviéticos), Marte (Viking, Mars Pathfinder, Mars Exploration Rovers de la NASA) e incluso la ESA logró aterrizar una sonda en Titán, un satélite de Saturno, mediante la misión Cassini/Huygens, todo un logro!

Ah, y por supuesto la Luna, el único cuerpo del Sistema Solar, sin contar a la Tierra, en el que hemos puesto nuestros humanos pies gracias al programa Apolo. En resumen, hemos explorado todos los planetas del Sistema Solar… excepto uno, el distante y gélido Plutón. Nuestra última frontera a explorar, más allá sólo queda el vacío interestelar y las estrellas, la más cercana, Próxima Centauri, a 4,22 años luz.

Plutón fue descubierto el 18 de febrero de 1930 por el astrónomo Clyde Tombaugh desde el observatorio Lowell (Arizona, EEUU). Fue bautizado como Plutón (dios del inframundo en la mitología romana) y designado como el noveno planeta del Sistema Solar. Pero no estaba solo, en 1978 se descubrió su primer satélite, Caronte (el barquero del inframundo) y ya más recientemente, en junio de 2005 el telescopio Hubble confirmó dos satélites nuevos, Nix (diosa de la oscuridad y la noche en la mitología griega) e Hydra (serpiente de nueve cabezas que vigilaba las aguas del inframundo).

Planetas enanos, Eris y la discordia

Desde que se empezó a estudiar las características de Plutón (tamaño, excentricidad de su órbita etc…) ya se vio que era un planeta “díscolo”.

– Su tamaño ya es sospechoso, sólo 2.390 kilómetros de diámetro, nuestra Luna y seis satélites más (cuatro de Júpiter: Ío, Ganímedes, Europa y Calixto, uno de Saturno: Titán y uno de Neptuno: Tritón) tienen un diámetro mayor que Plutón.

 

Comparativa entre la Tierra, la Luna y Plutón y su satélite Caronte.

 

– Su excentricidad orbital (lo alejado que está de una órbita circular perfecta: excentricidad=0) llega hasta 0,244. Incluso durante 20 años estuvo más cerca del Sol que Neptuno. Además de esto su órbita está inclinada unos 18º grados respecto del plano de la eclíptica o el plano en que orbitan el resto de planetas alrededor del Sol.

Ya en 1992, astrofísicos de la Universidad de Hawaii descubrieron el primero de los más de 1.000  objetos identificados (se supone que hay millones) que orbitan más allá de la órbita de Neptuno, llamados ahora Objetos Trans-Neptunianos (TNOs en sus siglas inglesas). Se sospechaba que tarde o temprano se descubriría un TNO de tamaño cercano o mayor al de Plutón. Así fue, la noche del 3 de octubre de 2003 se localizó un objeto de unos 2.500 km de diámetro y observaciones posteriores le dieron una masa superior a la de Plutón.

El nuevo TNO descubierto se bautizó como Eris, en honor a la diosa griega de la discordia, como la que se desató después entre la comunidad astronómica. Se plantearon dos preguntas básicas que traerían cola y una gran discusión:

– Qué es un planeta?

Es Plutón un planeta?

Incluso la IAU (Unión Astronómica Internacional) creó una comisión donde confrontar ideas y preparar una resolución provisional para los miembros de la IAU, creándose así el Comité para la Definición de Planeta. La resolución se presentó en la asamblea general de la IAU llevada a cabo en Praga en 2006 y tras calurosos y encendidos debates se llegó a una resolución final :

– El Sistema Solar consiste oficialmente de ocho planetas: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno.

– Se crea una nueva categoría, planeta enano, donde se incluye a Plutón, Ceres (antes asteroide) y a Eris, recién bautizado al calor de la discordia en la misma asamblea general de la IAU.

 

El nuevo Sistema Solar (2003UB es Eris)

 

– Qué es un planeta? Un planeta debe cumplir tres condiciones según la Resolución B5 de la IAU:

a) Que orbite alrededor del Sol

b) Que tenga suficiente masa para poseer gravedad propia y conseguir el equilibrio hidrostático (vamos, que sea esférico)

c) Que haya despejado el vecindario de su órbita

Pues bien, nuestro querido Plutón fue degradado a planeta enano ya que no cumplía la tercera premisa. Más allá de la órbita de Neptuno existe el cinturón de Kuiper en el que se acumulan millones de objetos (Plutón incluido) que dan vueltas al Sol. En cambio, a partir de la órbita de Neptuno hasta al Sol, el espacio está despejado de todos estos objetos. Podríamos decir que el cinturón de Kuiper y más allá es el desván del Sistema Solar donde se acumulan cantidad de trastos; mientras que el Sistema Solar interior es la zona noble y está ordenada y limpia de trastos. Es por eso que Plutón no cumple la tercera premisa: su órbita no está “limpia de trastos”.

 

 

¡Pobre Plutón! (Ilustración de Mathias Pedersen)

 

Nuevos horizontes para Plutón

A pesar de las sondas enviadas a estudiar todos los cuerpos celestes del Sistema Solar todavía había un vacío en el estudio de Plutón. Todavía no hemos conquistado Plutón.

Plutón pedía su western!

Así pues, el 19 de enero de 2006 la NASA se lanzó a la conquista de Plutón mediante la sonda New Horizons. Su primer objetivo fue Júpiter al cual llegó unos trece meses después (el 28 de febrero de 2007), tomó unas fotos, se comprobó que todos sus sistemas funcionaban bien y aprovecharon el tirón gravitatorio de Júpiter para acelerar un poco hasta la velocidad de 58.536 km/hora, velocidad a la cual se podría hacer el trayecto Barcelona-Nueva York (6.200 km de distancia) en solo 6 minutos (de hecho la New Horizons es el aparato más rápido jamás construido por el Homo sapiens ). Tras acelerar en Júpiter se dirigió a Saturno donde llegó el 8 de junio de 2008.

 

Foto de la Pequeña Mancha Roja de Júpiter tomada por la New Horizons

 

Dejado atrás  Saturno le queda a la New Horizons una travesía de unos siete años hasta legar a Plutón el 14 de julio de 2015. Durante este periplo interplanetario cada año se le despierta para chequear la sonda y todos los instrumentos que lleva a bordo; calibrarlos, corregir la trayectoria y ensayar el encuentro con Plutón. A bordo la New Horizons lleva siete instrumentos científicos para llevar a cabo los diferentes objetivos que se ha marcado la NASA:

1-Determinar la geología y morfología global de Plutón y su satélite Caronte

2-Mapa de la composición química de la superfície de Plutón y Caronte

3-Estudiar la atmósfera y determinar su tasa de escape (se sospecha que Plutón va perdiendo su atmósfera).

Si se consiguen estos tres objetivos primarios se considerará la misión un éxito, pero además también se han marcado otros objetivos menores como la búsqueda de nuevos satélites o anillos alrededor de Plutón, la búsqueda de una posible atmósfera en Caronte, hacer un mapa de temperaturas de la superfície o buscar hidrocarburos en su atmósfera entre otros experimentos. Una vez sobrevolado Plutón y, esperemos, llevado a cabo con éxito su misión, la New Horizons se internará en el Cinturón de Kuiper para estudiar uno o dos objetos que pasen cerca de ella y que tengan de 40 a 90 km de diámetro.

Trayectoria y calendario de la New Horizons

 

Luego, hacia el infinito y más allá.

=====================================================================================

FUENTES:

– Página web oficial de la sonda New Horizons.

– Página web de la Unión Astronómica Internacional (IAU) y en especial de su apartado dedicado a Plutón.

– Artículo de la New Horizons en la Wikipedia.

BONUS TRACKS:

– A pesar de la increíble velocidad a la que viaja la sonda New Horizons (58.536 km/h) si su trayectoria estuviera dirigida a la estrella más próxima, Proxima Centauri, a 4,2 años luz, tardaría solamente 77.500 años!!!

– En la última ilustración que he colocado en la entrada se ve perfectamente el Cinturón de Kuiper (la rosquilla punteada de blanco), la órbita “díscola” de Plutón (en amarillo) y el Sistema Solar interior limpio de “trastos” (la ilustración la he sacado de la web oficial de la New Horizons).

– Actualmente, a 12 de octubre de 2010, la sonda se encuentra a una distancia de 18,25 UA de la Tierra y a 13,99 UA de Plutón. UA es una Unidad Astronómica: medida estándar de distancia que equivale a la media de la Tierra al Sol, unos 150 millones de kilómetros.

– Rectifico, el Sistema Solar interior no está del todo libre de trastos, entre las órbitas de Marte y Júpiter existe un estupendo cinturón de asteroides. Aún y así, tanto la órbita de Júpiter y Marte están “despejadas”.

MINUTOS MUSICALES:

– Y ya para finalizar y desengrasar, los minutos musicales habituales, esta vez “On the road again” de Willie Nelson. La canción me viene estupendamente ya que en un momento de la canción dice “…just can’t wait to get on the road again…” y luego “…goin’ places that I’ve never been…”, en donde se podría resumir el afán de la humanidad para “volver otra vez a la carretera”, interplanetaria e interestelar, e “ir a sitios donde nunca he estado”, como Plutón y Caronte.

6 Respuestas a “Un western para Plutón

  1. Molt xulo, com sempre!!! Aquests del CosmoCaixa no saben el que es perden….

  2. Pingback: ¡A la conquista de plutón!

  3. Pingback: De pesos, distancias y tiempo « Desde el espolón de Orión

  4. no dice por que ya no se concidera planeta

    • Yo creo que sí:

      “- Qué es un planeta? Un planeta debe cumplir tres condiciones según la Resolución B5 de la IAU:

      a) Que orbite alrededor del Sol

      b) Que tenga suficiente masa para poseer gravedad propia y conseguir el equilibrio hidrostático (vamos, que sea esférico)

      c) Que haya despejado el vecindario de su órbita

      Pues bien, nuestro querido Plutón fue degradado a planeta enano ya que no cumplía la tercera premisa. Más allá de la órbita de Neptuno existe el cinturón de Kuiper en el que se acumulan millones de objetos (Plutón incluido) que dan vueltas al Sol. En cambio, a partir de la órbita de Neptuno hasta al Sol, el espacio está despejado de todos estos objetos. Podríamos decir que el cinturón de Kuiper y más allá es el desván del Sistema Solar donde se acumulan cantidad de trastos; mientras que el Sistema Solar interior es la zona noble y está ordenada y limpia de trastos. Es por eso que Plutón no cumple la tercera premisa: su órbita no está “limpia de trastos”.

      Un saludo!

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s